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Se han descubierto los fósiles de melocotón más antiguos del mundo en el suroeste de China, según un nuevo informe. Con más de 2,5 millones de años, los frutos son anteriores a la llegada de los humanos a la región.

 

Aunque aplanados, los huesos de melocotón prehistóricos se parecen mucho a los modernos ovalados en forma de surcos profundos y surcos. Pero eran probablemente más pequeños que la mayoría de los melocotones que se encuentran en las tiendas de comestibles hoy en día, que miden apenas 2 pulgadas de diámetro, según los investigadores.

"Si te imaginas el melocotón comercial más pequeño de hoy en día, así es como se verían" dijo Peter Wilf, profesor de paleobotánica en la Universidad Estatal de Pensilvania. "Es algo que habría tenido un fruto comestible carnoso a su alrededor. Debe haber sido delicioso."

En 2010, Tao Su, amigo de Wilf y profesor asociado en el Jardín Botánico Tropical de Xishuangbanna en la provincia china de Yunnan, recogió ocho fósiles melocotón que fueron expuestos durante la construcción de una nueva carretera cerca de la estación de autobuses de la Terminal Norte en Kunming, capital de la provincia.

Los fósiles de estas frutas fueron encontrados en una capa de roca que se remonta a la última parte de la época del Plioceno, el período geológico que se extiende desde 5,3 millones de años hasta 2,6 millones de años. Los fósiles se parecían tanto a los huesos de melocotón que Su y sus colegas trataron los fósiles a través de una batería de pruebas para confirmar que no se quedaron allí de manera reciente.

Mediante la exploración de los fósiles de Penn State, Wilf y Su descubrieron que las semillas dentro de los pozos habían sido reemplazadas por el hierro y las paredes de los fósiles se habían recristalizado. Los investigadores también intentaron datar dichos fósiles al ver la cantidad de descomposición del carbono-14 que contenían. Sin embargo, los resultados mostraron que los fósiles fueron más allá del rango de datación por radiocarbono, que es actualmente de unos 50.000 años.

Se pensaba que los melocotones eran nativos de China, y las fuentes históricas dan fe de que la fruta se cultiva en China desde hace siglos. Estos se mencionan en el libro de los Cantares, o Shi-Jing, la más antigua colección conocida de China de la poesía, con obras que datan de los siglos 11 al VII aC. También hay evidencia de que comían melocotones, pues han aparecido pruebas en sitios arqueológicos, como un asentamiento neolítico descubierto en la aldea Hemudu, en la provincia de Zhejiang, donde hay huesos de melocotón que tienen cerca de 8.000 años de antigüedad.

Los investigadores en el nuevo estudio, que fue publicado en línea el 26 de noviembre en la revista Nature Scientific Reports, piensan que esta evidencia muestra que los melocotones evolucionaron gracias a la selección natural y más tarde a través de la domesticación humana.

Los melocotones eran probablemente una fuente de alimento atractivo para los primates frugívoros, incluyendo los ancestros humanos como el Homo erectus extinguido y los primeros Homo sapiens que llegaron en China durante el Pleistoceno. Los primeros comedores melocotón podrían haber ayudado incluso las especies de plantas distribuidas por dispersión de semillas inadvertidamente a través de sus heces, dijeron los investigadores.

"El melocotón fue testigo de la colonización humana de China", dijo Wilf en un comunicado. 

Aunque los investigadores creen que los melocotones prehistóricos podían ser asignados a la misma especie que los de hoy en día (Prunus persica), han propuesto un nuevo nombre de la especie, Prunus kunmingensis, porque no son capaces de reconstruir toda la planta basándose en tan solo un melocotón.


 

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