El tiburón más longevo del mundo
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Los tiburones de Groenlandia son lentos. Ellos nadan a través de las frías aguas del Ártico y el Atlántico Norte a un ritmo más lento, por lo que se han ganado el apodo de "tiburones durmientes." Algunas partes de foca se han encontrado en sus estómagos, pero los expertos creen que esos animales estarían dormidos o muertos cuando los tiburones se los comieron, ya que estos son muy lentos.

 

Tampoco son demasiado rápidos cuando se trata de crecer, ganando tan solo 0,4 pulgadas (1 centímetro) por año. Los investigadores sospechan que el crecimiento excepcionalmente lento de los tiburones de Groenlandia significaba que vivieron hace mucho tiempo, pero no tenían idea de lo largo que eran. Hasta ahora.

Un nuevo estudio proporciona las primeras estimaciones de la longevidad de estos tiburones y muestra que estos viven mucho tiempo, por lo menos 272 años, y tal vez llegan hasta los 390 años de media, lo que los hace ser los vertebrados, más longevos del mundo. 

Saber la edad de cualquier tipo de tiburón no es fácil, y el tiburón de Groenlandia (Somniosus microcefalia) es especialmente difícil, según el coautor del estudio Nielsen Julius, un biólogo marino y candidato doctoral en la Universidad de Copenhague.

Nielsen dijo que los científicos usan las estructuras óseas de los tiburones para realizar un seguimiento de su edad, y no hay muchos. Algunas especies de tiburones han calcificado las vértebras o sus espinas de la aleta, y éstos contienen rayas que se pueden utilizar para calcular la edad de un tiburón es, similar a contar los anillos de crecimiento de los árboles.

Los tiburones de Groenlandia, por otra parte, son "tiburones muy suaves", dijo Nielsen, y no tienen ningún tipo de estructuras ósea en absoluto.

A través de los ojos se sabe la edad

La solución implicó una técnica que había sido utilizada para encontrar la edad de algunas especies de ballenas: mirar en las lentes de los ojos de los tiburones. Nielsen dijo que el tejido transparente de la lente del ojo es metabólicamente inactivo y se añaden nuevas capas durante casi toda la vida del tiburón.

"Si se eliminan todas las capas, al final, se llega a la capa de cuando el tiburón era un bebé. A continuación, se analiza que el tejido", explicó Nielsen. Los investigadores estudiaron las lentes de los ojos pertenecientes a 28 tiburones hembras, que medían entre 2,7 y 16,5 pies (0,8 a 5 metros) de largo. Los tiburones fueron capturados en el Atlántico Norte como captura incidental.

A pesar de que no era posible para los científicos contar las capas individuales que se acumulan en el tiempo en el cristalino del ojo, fueron capaces de estimar la edad de los tiburones mediante el uso de la datación por radiocarbono, es decir, medir las cantidades de un isótopo particular de carbono absorbido por el tejido vivo, en la parte más interior (y antigua) de la lente.

Las estimaciones de edad para los dos tiburones más grandes, que medían 16,2 pies y 16,5 pies, lo que hicieron fue colocarlos alrededor de los 335 y 392 años de edad. Las hembras de tiburón ya eran conocidas por ser sexualmente maduras si medían al menos 13.1 pies (4 metros) de longitud, y en base a los nuevos datos, los investigadores fueron capaces de estimar que los tiburones de Groenlandia alcanzan la madurez sexual cuando tienen al menos 156 años de edad.

Un análisis del tejido de la lente de todos los tiburones sugiere un rango vida útil entre 272 y 512 años, con 390 años como el promedio de vida más probable, según Nielsen.

"Es importante tener en cuenta que hay cierta incertidumbre con esta estimación," dijo Nielsen. "Pero aún contando solamente con la parte más baja del rango de edad, los 272 años, hace que los tiburones de Groenlandia sean el vertebrado más longevo conocido por la ciencia."

Una edad muy avanzada

Otros vertebrados de larga vida que se conocen desde hace tiempo, tienen una vida mucho más corta que este tiburón. Por ejemplo, la tortuga de Galápagos tiene una vida media de 150 años y los cisnes puede vivir hasta los 100 años.

Pero cuando se trata de la longevidad, todos estos animales de larga vida con columna vertebral, no superan a las colonias de corales, algunos de los cuales se estiman en más de 4.000 años de antigüedad.

La duración de la vida de los tiburones de Groenlandia ha sido uno de los mayores misterios biológicos que los científicos han descubierto. Sin embargo, todavía hay un camino largo y lento para continuar descubriendo nuevas cosas.

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