Actos atroces de la selección natural
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El proceso global de la selección natural nunca ha necesitado nada para ajustarse a los ideales morales o estéticos humanos. Como la naturaleza corta esquinas y reacciona a las presiones de selección, los resultados pueden parecer a veces francamente horribles o incluso deliberadamente malintencionado hacia la sensibilidad humana. La gran diversidad del mundo natural es algo extraño e impresionante por su complejidad. Y muchas veces,  no son necesariamente muy agradable.

 

1.- Inseminación traumática

Un resultado particularmente sádico de la selección sexual es la intrincada batalla morfológica compleja entre los sexos para producir los genitales que maximizan el éxito reproductivo de su propietario durante la cópula. Este proceso, de hecho, es tan común, que los penes se consideran los órganos corporales de más rápida evolución en especies con fertilización interna, y son indicadores comunes de nuevos eventos en la especiación.

En los machos de algunas especies de invertebrados, esto desemboca en la evolución de los penes diabólicos adornados con púas y espinas diseñados para dañar la vagina de la hembra con el fin de disminuir las posibilidades de que esta se aparee con otro proceso.

El proceso es exageradamente grotescos en las chinches, por ejemplo, donde el tiene un aumento de tamaño brutal, y el macho lo utiliza para empalar a la hembra en el bajo vientre, eludiendo su tracto reproductivo completo. Las lesiones sexuales resultantes son bastante costosas para la hembra, que sufre una esperanza de vida más corta debido a los costos metabólicos implicados en la curación y la exposición a enfermedades.

2.- Seguro de hijo

La vida en la naturaleza es dura y brutal, y la selección natural comienza a actuar en un animal desde su primer segundo de vida. En un análisis del horrible coste-beneficio, algunas especies de aves de gran tamaño, incluyendo algunos pelícanos y los pingüinos, lo que hacen es poner un segundo huevo más pequeño tan solo por si acaso le pasara algo al primer hijo. Este segundo es invariablemente destinado a morir desde el momento en que eclosiona. 

Más pequeño y más débil que su hermano mayor, este pequeñín presenta una competencia directa para la alimentación y el cuidado de los padres. Por lo general, se puede esperar que tenga una corta vida, suele morir de hambre, antes de ser picoteado hasta la muerte o se echa fuera del nido dentro de la primera semana. La única razón del nacimiento de este segundo, es que es como una copia de seguridad, en el caso improbable de que el hijo mayor y favorito muera. No es más que un ser vivo, una póliza de seguro para el compromiso de trabajo intensivo de los padres al tener un hijo.

Para muchos animales con grandes camadas de jóvenes producidos en espacios contenidos, como ranas y arañas, entre hermanos el canibalismo es un peligro siempre presente, también. Estadísticamente, los animales jóvenes hambrientos prefieren no darse un festín con la carne de sus hermanos y hermanas si tienen la oportunidad de devorar algún inocente que no esté relacionado con ellos, pero muchos todavía pueden hacerlo fácilmente.

3.- Parasitos sexuales

¿Cómo de estable es el equilibrio entre los dos sexos? Abundan las excepciones en la naturaleza, y algunos de ellos son bastante desagradables. En un mundo plagado de infidelidad y la promiscuidad, se exigen machos con éxito reproductivo, algunas especies han evolucionado y preparado para ser padre con éxito desde bien joven.

Las minúsculas especies de rape en aguas profundas, tienen una única función en la vida: encontrar a una de las gigantescas abominaciones hinchadas, que son las hembras de su especie y se adhieren al cuerpo de la hembra con sus mandíbulas. Estos machos carecen de bocas adecuadas y tractos digestivos, por lo que se morirán de hambre y mueren en pocos meses si no logran apegarse.

Después, el cuerpo del varón comienza a degenerarse y simplificarse, perdiendo progresivamente toda distinción y la forma hasta que es sólo un tumor, como una gota que contiene un par de testículos golpeando rápidamente, compartiendo el sistema circulatorio de la hembra y la nutrición. La hembra carece de características sexuales secundarias antes de que ella se fusione con un macho, lo que hace que comience a producir huevos. La parte verdaderamente deprimente, sin embargo, es que incluso esto no asegura necesariamente que el macho tenga una vida de matrimonio fiel, al igual que en algunas especies, podría estar acompañado por hasta siete otros pretendientes parásitos, fundidos junto a él en la carne de su compañera.

4.- Cáncer parasitario

El demonio de Tasmania (Sarcophilus harrisii) ha sufrido una disminución de su población de un 80 por ciento desde 1996 debido a tumores faciales infecciosos. El tumor facial del demonio se originó a partir de un solo diablo y se extendió rápidamente a través de la población, ya que los animales se enfrentaban y se mordían el uno al otro durante sus enfrentamientos característicamente agresivos. Los tumores del demonio crecen hasta tamaños grandes en sólo seis meses, causando la muerte del huésped, impidiendo su alimentación, infectando a otros órganos del cuerpo, o causando ceguera. 

Un cáncer de transmisión sexual similar ha sido descubierto en perros, llamado tumor venéreo transmisible (TVT), se alimenta a sí mismo a través de robar las mitocondrias de las células de cada nuevo huésped con el fin de impulsar su crecimiento, lo que venido haciendo durante miles de  años.

Los cáncer parasitarios plantean preguntas inquietantes acerca de lo que significa ser un organismo vivo. Puesto que han sufrido cambios genéticos, son auto-replicantes, y se comportan de una manera altamente aberrante con las células de la especie huésped. Se tiende a pensar que los virus están justo en el límite de lo que significa estar vivo, ya que estos tipos de cáncer parecen haber rezumado su camino en la categoría de forma de vida, también. 

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