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Los globos verdes de pequeñas criaturas en el océano son responsables de la mitad de las gotas de las nubes que cubren el Océano Antártico durante el verano, según estudio reciente. Este vínculo entre las criaturas y las nubes proporciona información necesaria para predecir los efectos del cambio climático, dicen los investigadores.

 

El fitoplancton marino, que son pequeños organismos que dependen de la luz para crecer y diseminarse hasta pegotes en el océano, influyen en cómo las nubes acumulan gotas. Los investigadores encontraron que el número de gotas sobre el Océano del Sur casi se duplica durante los meses de verano ya que el plancton amante del sol son más abundantes en esa época. Las nubes con más gotas son más brillantes y capaces de reflejar más luz solar, evitando que la radiación solar llegue a la Tierra, dijeron los científicos.

Blancas, mullidas, almohadas de nubes en el cielo no están haciendo más que posar para las fotos - las diminutas gotas de agua en cada nube son poderosos deflectores de luz del sol que pueden convertir el calor antes de entrar en la atmósfera terrestre. Las más brillantes nubes tienen la mayoría de las gotas de agua, pero la abundancia de las gotas de agua pueden depender de la vida marina, que emiten partículas microscópicas (llamados aerosoles) que flotan a través de la atmósfera

La comprensión de la relación entre la vida marina y la formación de gotas de nubes es una parte vital de predicciones del cambio climático. "Necesitamos saber si ya estamos saturados, refiriéndonos en términos de los aerosoles que afectan nubes y haciéndolas más brillante", dijo Daniel McCoy, uno de los autores principales del estudio y estudiante de doctorado en ciencias atmosféricas de la Universidad de Washington en Seattle. Si las nubes pueden exprimir más gotas, entonces es posible "empujar las nubes para ser más brillante" de aerosoles artificiales.

La determinación de la fuente exacta de aerosoles, que resultan tanto de la actividad humana, como de la que no es humana, es un negocio difícil, porque una vez que los aerosoles dejar la superficie de la Tierra y entran en el ambiente muy complicado poder controlarlo y atarlos a fuentes particulares.

El estudio utilizó herramientas satelitales sensibles y programas de modelado para determinar los tipos y cantidades de aerosoles emitidos sobre el Océano Austral, que cubre la región del sur de Brasil hasta la Tierra del Fuego, un grupo de islas en el extremo sur de América del Sur. El Océano Austral es casi totalmente desprovisto de la influencia humana, por lo que es un laboratorio ideal para estudiar los procesos naturales que forman aerosoles, que pueden ayudar a los investigadores a comprender mejor el efecto de los aerosoles de origen humano.

Aerosoles marinos

Los investigadores utilizaron satélites para estudiar las nubes sobre el Océano Austral, y midieron la concentración de gotas de las nubes por la nube. Los científicos descubrieron que las porciones del Océano Austral que se enriquecieron en el fitoplancton verde corresponden a las ubicaciones de las nubes con muchas gotas de agua, dijo McCoy. El fitoplancton obtiene su color verde de la clorofila química, que permite a los organismos poder absorber la luz del sol.

Dado que los aerosoles son difíciles de distinguir cuando se ven desde el espacio, los investigadores utilizaron modelos que rastrearan el sulfuro de dimetilo, que se libera por el fitoplancton y se convierte en un aerosol de sulfato en la atmósfera. También diseñaron un modelo que incluye simulaciones del proceso por el cual el agua salada, conocida como "espuma del mar", se ha enriquecido con materia orgánica producida por el fitoplancton.

No todos los aerosoles atraen las gotas de agua, dijo Susannah Burrows, el otro autor principal del estudio y científico del clima en el Departamento de Laboratorio Nacional del Pacífico Noroeste de Energía. Aunque la mayoría de los aerosoles son llevados por los mismos patrones de circulación atmosférica, sus propiedades químicas y físicas determinan si se convierten o no en "núcleos de condensación de nubes", que son los puntos alrededor de los cuales se forman gotas antes de que se conviertan en gotas de las nubes.

Los aerosoles más pequeños pueden tener más dificultades para atraer a las gotas de agua en comparación con los más grandes, dijo Burrows. La solubilidad también juega un papel en la determinación de la facilidad con la que el aerosol se ocupará de vapor de agua de la atmósfera. La sal del mar es muy soluble y "le gusta succionar el vapor de agua de la atmósfera, por lo que las partículas orgánicas son núcleos de condensación de nubes menos eficaces que la sal", dijo Burrows Live Science.

Los investigadores descubrieron que podían predecir la concentración observada de gotas de las nubes con su modelo. Los resultados fueron "interesantes en un sentido climático, debido a que la cantidad de luz solar que se refleja en estas nubes es, en cierta medida determinada por el número de gotas en las nubes", dijo McCoy.

El Océano Austral

Los investigadores decidieron centrarse en el menos contaminado Océano Austral para eliminar la influencia de los aerosoles de origen humano, dijo Burrows. Hay, aerosoles marinos naturales sobre la región del Atlántico Norte; Sin embargo, "hay una gran cantidad de continentes molestos y las personas complican mucho el hecho de realizar estos estudios", dijo McCoy.

El hecho de centrarse en el Océano Austral permitió a los investigadores descartar la velocidad del viento, la temperatura superficial del mar y otras variables que podrían influir en la concentración de la nube de gotas. Solamente los aerosoles marinos podrían explicar los patrones estacionales y geográficas sobre el Océano Austral, dijo Burrows.

"Creo que la gran implicación del clima de todo esto es que nos da una manera de entender desde arriba hasta abajo, se puede observar el camino basado y lo que es la interacción entre el fitoplancton y en la nube propiedades", dijo McCoy.

El estudio de la relación entre la vida del océano y las nubes sobre el Océano Austral podría ayudar a los investigadores a comprender mejor procesos similares en el mundo, incluyendo lugares donde las actividades humanas son un factor más importante en otros lugares.

 


 

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